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L'astéroïde Hygiea est une planète naine du système solaire (31/10/2019)

Une équipe d'astronome internationale menée par le laboratoire d'Astrophysique de Marseille, révèle grâce à des observationss réalisées avec l'instrument SPHERE sur le VLT, que l'astéroïde Hygiea serait une planète naine. L'annonce a été faite sur le site de l'ESO le 28 octobre dernier. (Annonce ESO).

L'astéroïde Hygiea est connu depuis le 12 avril 1849 suite à sa découverte à l'observatoire de Naples (cf: Wikipédia). Par manque de résolution, il était considéré comme un astéroïde dans la ceinture d'astéroïde entre Mars et Jupiter. En utilisant l'instrument SPHERE installé sur UT3 au VLT, une équipe d'astronome a permis de dévoiler une forme bien plus précise de cet astéroïde. Avec cette image, on voit qu'il est de forme sphérique ce qui le fait rentrer dans la catégorie des planètes naines du système solaire comme Pluton. Pour rappel la définition d'une planète a été précisé en 2006 par l'Union International d'Astronomie (voir https://www.optroastro.com/planete.php).

L'instrument SPHERE utilisé pour cette étude est un imageur haute résolution spatiale qui utilise l'optique adaptative extrême pour profiter du maximum de résolution du télescope en corrigeant la turbulence atmosphérique. Cela permet aujourd'hui de produire des images plus détaillées que le télescope spatiale Hubble.

Les astronomes auteurs de l'étude, pense qu'Hygiea est un corps issu d'une collision. Sa recomposition sous l'effet de la gravité lui a donné cette forme sphérique. De part ces dimensions (430km de diamètre), il devient la planète naine la plus petite du système solaire connue à ce jour.

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Source: ESO